Кафедра истории русской литературы и теории словесности сформирована в 2015 году из двух кафедр филологического факультета – кафедры русской литературы (год основания – 1937) и кафедры теории литературы и художественной культуры (год основания – 1966).

На кафедре русской литературы (до 1952 года – кафедра украинской, русской и зарубежной литературы) в разные годы работали А.Т. Васильковский, А.И. Плотникова, М.П. Диченсков, И.М. Губарев, Н.В. Максимова, Д.В. Дубинина, Д.И. Гелюх, Н.И. Зайцев, М.И. Шаблий, К.М. Пахарева, Л.М. Ракитина, Н.А. Анисимов, Э.М. Свенцицкая.

Руководили кафедрой С.С. Гуцало (с 1937 по 1952 гг.), А.Т. Васильковский, А.И. Плотникова, В.В. Федоров (с 1990 по 2015 гг.).

На кафедре теории литературы и художественной культуры (до 1992 года – кафедра теории литературы) работали И.И. Стебун, М.М. Гиршман, Р.Т. Громяк, Е.Е. Сокрутенко, В.И. Борисенко, Л.С. Дмитриева, С.В. Медовников, Л.А. Бахаева, А.В. Домащенко, В.В. Медведева-Гнатко, М.К. Кадубина, Э.Г. Шестакова, О.А. Кравченко, Л.В. Решетняк, Б.Я. Клепалов, И.А. Козловский, Л.В. Какоева, А.В. Вчерашняя, Е.Ю. Сокрута, Е.Ю. Пономаренко.

Руководили кафедрой И.И. Стебун (с 1966 по 1991 гг.), М.М. Гиршман (с 1991 по 2005 гг.), А.А. Кораблев (с 2005 по 2015 гг.).

В 1966 году на кафедре теории литературы, благодаря творческой энергии М.М. Гиршмана (1937-2015) и его коллег, сформировалась Донецкая филологическая школа, получившая широкое признание в научном мире.

Сайт Донецкой филологической школы: http://holos.org.ru

В 1992 году при кафедре образовано Вольное филологическое общество (руководитель А.А. Кораблев), в рамках которого проходят творческие встречи, литературные вечера, публичные лекции и т.д.

Сайт общества: http://korablevnik.org.ru

01.11.2019 был открыт Центр донецкой словесности (ауд. 442, 1 корп.).

24 октября 2018 года состоялось торжественное открытие Есенинского центра, руководителем которого является преподаватель кафедры доцент Квашина Л.П.