История Донецкого национального университета насчитывает 80 лет. Он прошел долгий путь внутренней эволюции от маленького педагогического института, на двух факультетах которого обучалось только 138 студентов, до современного масштабного разветвленного научно-образовательного комплекса, одного из крупнейших в регионе, где на сегодняшний день получает образование около 10 000 студентов.

Датой основания ДонНУ считается 15 июля 1937, когда Постановлением Совета Народных Комиссаров УССР в городе Сталино был создан Сталинский (впоследствии — Донецкий) государственный педагогический институт с двумя факультетами: историческим и филологическим. В сентябре того же года к занятиям приступило 138 студентов.

Учебный процесс сначала обеспечивали всего лишь 20 преподавателей. Занятия проводились в учебном корпусе, расположенном на Театральном проспекте (ныне — корпус Донецкого национального университета экономики и торговли им. Михаила Туган-Барановского). В двух небольших аудиториях располагалась библиотека.

Первым директором института был назначен Александр Васильевич Евдокименко (1903-1941). Он преподавал политэкономию и заведовал кафедрой социально-экономических дисциплин. Заместителем директора утвердили Ивана Яковлевича Омельяненко.

Должность директора некоторое время занимали И.Я. Омельяненко и С.Я. Резник. 9 августа 1940 года на долгие годы институт возглавил Сергей Алексеевич Ксенофонтов (1895-1984). Деканом исторического факультета был назначен старший преподаватель кафедры всемирной истории К.В. Маренко, исторического — Е.В. Волотовский, позже — В.И. Костецкий, исторического — Я.Л. Пичкуренко.

В сентябре 1940 года. к занятиям на дневном, вечернем и заочном отделениях института приступило около 400 первокурсников. В 1940-1941 учебном году в институте обучался уже 881 студент, работало 6 кафедр, занятия вели 65 преподавателей.

Первый выпуск студентов пединститута состоялся в 1941 году.

9 октября 1941 года было принято решение об эвакуации института в г. Кунгур Молотовской области (ныне — Пермский край).

В декабре 1943 года институт вернулся в г. Донецк.

В 1944 году был открыт физико-математический факультет.

На начало 1949-1950 учебного года по количеству преподавателей институт превысил довоенный уровень. К этому моменту в институте существовали уже три факультета: исторический, филологический, физико-математический. На 13 кафедрах работали 70 преподавателей, в том числе — 4 доцента, кандидата наук, 7 кандидатов наук, 36 старших преподавателей, 8 преподавателей и 15 ассистентов.

В 1951 году в институте создается Студенческое научное общество, 15 кружков которого насчитывали 200 студентов. Сейчас их численность увеличилась в десятки раз.

В 1950-х годах построен первый учебный корпус (филологический), в 1961-1962 учебном году — второй (исторический), а в 1963-1964 — четвертый учебный корпус (физический).

14 сентября 1964 года Донецкий педагогический институт стал Донецким филиалом Харьковского ордена Трудового Красного Знамени государственного университета им. А.М. Горького. Директором филиала был назначен профессор Хорошайлов Николай Федорович, который занимал должность директора пединститута с 1961 года.

28 мая 1965 года Постановлением Совета министров СССР было принято решение об организации Донецкого государственного университета на базе Донецкого филиала Харьковского госуниверситета им. А.М. Горького.

Одновременно с открытием университета был создан Донецкий научный центр. Из разных уголков страны в наш город для работы в Донецком госуниверситете и научном центре прибыли 4 академика и 10 членов-корреспондентов Академии наук.

Первым ректором университета был назначен доктор химических наук, профессор, академик АН УССР Литвиненко Леонид Михайлович (1965-1968). Уже за первый год коллектив преподавателей увеличился с 173 человек до 251.

В 1965 году разделены физико-математический и историко-филологический факультеты; открыты химический и биологический факультеты.

В 1966 году был создан экономический факультет с двумя кафедрами: экономики, организации и планирования народного хозяйства и бухгалтерского учета, финансирования и кредитования. В этом же году в университете основана многотиражная газета «Университетские вести».

С 1968 году должность ректора занял доктор физико-математических наук, профессор Шевляков Юрий Андреевич (1968-1970).

На 1 января 1970 года в структуру университета входило семь основных факультетов: математический, физический, химический, биологический, исторический, экономический и филологический (при нем работало романо-германское отделение). На 7 общеуниверситетских и 45 факультетских кафедрах работу вели 540 преподавателей. Среди докторов наук, профессоров были и 11 академиков, членов-корреспондентов АН Украины.

Третьим ректором университета был назначен доктор технических наук, профессор Тимошенко Григорий Маркович (1970-1975).

В 1971 году построен главный корпус университета, в 1972 году — два 12-этажных студенческих общежития, а в 1973 году — 7-этажный корпус химического факультета.

В том же году был также создан подготовительный факультет для иностранных граждан.

В 1975 году ректором университета стал доктор исторических наук, профессор Пономаренко Григорий Яковлевич (1975-1986).

В 1976 году был построен 7-этажный корпус биологического факультета. В том же году создан учетно-финансовый факультет.

В 1980 году на территории Азовского моря закончено строительство спортивно-оздоровительного лагеря «Наука», где в летние месяцы могут отдохнуть студенты, преподаватели и сотрудники университета с семьями.

В 1986 году построен плавательный бассейн с 50-метровой дорожкой.

В 1983 и 1985 гг. Донецкий государственный университет за достигнутые успехи был занесен в Книгу почета Министерства высшего и среднего специального образования УССР.

С 1986 по 2010 гг. Донецким государственным (впоследствии — национальным) университетом руководил академик НАН Украины, доктор физико-математических наук, профессор, Герой Украины Шевченко Владимир Павлович.

В 1990 году при университете открылся лицей для старшеклассников с углубленным изучением отдельных дисциплин по 7 направлениям.

Научная библиотека университета считается лучшей среди библиотек высших учебных заведений. Она увеличила свой книжный фонд до 1 160 тысяч печатных источников, названий – 411 190. В ее состав входят 10 читальных залов на 500 мест.

В 1994 г. и повторно в 2004 г. университет выдержал испытания на прочность — он был аккредитован по IV уровню аккредитации с предоставлением права автономии. 11 сентября 2000 года Донецкому университету присвоен статус национального. В 2004 году Донецкий университет первым подписал Великую Хартию университетов и присоединился к Болонскому процессу.

С сентября 2010 года исполняющим обязанности ректора был назначен доктор экономических наук, профессор, академик Академии экономических наук Егоров Петр Владимирович.

В ноябре 2012 года трудовым коллективом ДонНУ был избран новый ректор. Им стал доктор юридических наук, профессор Гринюк Роман Федорович. ​

В сентябре 2014 года Донецкий национальный университет перешел под юрисдикцию Донецкой Народной Республики. По решению Министерства образования и науки ДНР Гринюк Р.Ф. был освобожден от занимаемой должности, исполняющим обязанности ректора был назначен Барышников Сергей Анатольевич, кандидат исторических наук, доцент.

24 марта 2015 года по решению Министерства образования и науки ДНР Барышников Сергей Анатольевич был освобожден от исполнения обязанностей ректора ДонНУ. Этим же приказом исполнение обязанностей ректора ДонНУ возложено на Беспалову Светлану Владимировну — доктора физико-математических наук, профессора, которая до этого исполняла обязанности первого проректора вуза. Постановлением Совета министров ДНР от 25 июня 2016 года №8-38 Светлана Владимировна Беспалова назначена ректором ДонНУ.